Радиоактивностью называется способность атомных ядер самопроизвольно распадаться с испусканием альфа, бета и гамма - лучей или путем спонтанного деления.

При распаде исходный атом чаще всего превращается в атом (нуклид) другого элемента. Каждому радионуклиду свойственна определенная способность к распаду. Она называется постоянной распада X и характеризует вероятность распада атомов этого вещества. На практике скорость распада характеризуют периодом полураспада Т, характеризующим время, в течение которого распадается половина атомов радионуклида. Период полураспада различных радионуклидов изменяется от нескольких секунд до миллиардов лет.

Ионизирующие излучения можно в принципе разделить на два класса:
•корпускулярное излучение, представляющее поток атомных и субатомных частиц, двигающихся с изменяющимися скоростями;
•электромагнитное излучение, представляющее волновое излучение с периодически меняющейся напряженностью магнитного и электрического полей, распространяющееся со скоростью света.

К тяжелым частицам корпускулярного излучения относятся:
•протоны, представляющие ядра атома водорода (1H);
•дейтроны, представляющие ядра тяжелого водорода (2Н);
•альфа-частицы, представляющие ядра гелия (4Не);
•нейтроны (n), имеющие массу 1,009 и не имеющие заряда.

К легким частицам относятся электроны, имеющие массу 5,486*104ед.ат.м. и отрицательный заряд. Поток электронов возникает и при распаде атомных ядер. Испускаемые при распаде ядра электроны и позитроны (положительно заряженные электроны) называются р- частицами и обладают высокими энергиями. Длина пробега частиц в веществе зависит от энергии частиц. Величину энергии ионизирующего излучения принято измерять в электрон-вольтах (эВ). 1эВ - энергия, которую приобретает электрон, ускоряясь в электрическом поле с разностью потенциалов в 1в. Наиболее распространенные значения энергии: килоэлектронвольт (кэВ) и мегаэлектронвольт (МэВ).

Электромагнитное излучение, представляющее поток фотонов (гамма- квантов), значительно слабее взаимодействует с атомами вещества и проходит существенно большее расстояние.